Le changement climatique modifie le débit des eaux en milieu alpin

A view of the Bas Glacier d’Arolla in Valais, Switzerland. Credit: Stuart Lane

Dans l’article « Decadal-scale climate forcing of Alpine glacial hydrological systems » paru dans Water Resources Research, le Prof. et géomorphologue Stuart Lane, ainsi que son équipe, ont démontré que pour six bassins alpins de haute montagne en Valais, les fluctuations journalières des débits entre 1969 et 2014 ont changé en raison du réchauffement climatique. Les enjeux portent sur l’hydroélectricité et le charriage des sédiments.

Partant du constat que les bassins hydrographiques comportant une forte proportion de glace sont particulièrement sensibles au réchauffement climatique, on peut déterminer une montée et une baisse quotidiennes du débit d’une rivière. En effet, les variations journalières d’ensoleillement et de la température influencent les fluctuations de la neige et/ou la fonte des glaces.

Ces processus ont un impact fort sur le charriage des sédiments dans les cours d’eau alpins. En effet, ces variations journalières augmentent considérablement le taux de transport de ceux-ci. La neige et les glaciers eux-mêmes peuvent modifier le charriage des sédiments par des processus hydrologiques.

Dès les années huitante, les maxima journaliers des débits ont augmenté et les minima journaliers ont diminué. Ces changements sont la conséquence d’une diminution de l’accumulation de neige à la fin de l’hiver, donc d’une réduction de la protection de la glace par la neige pendant la saison de fonte précipitant une fonte glaciaire bien plus rapide. En conséquence, il faut vider les retenues d’eau utilisées pour l’hydroélectricité avec une fréquence bien plus élevée que dans le passé.

Référence bibliographique

  • S. N. Lane P. W. Nienow, Decadal?Scale Climate Forcing of Alpine Glacial Hydrological Systems, Water Resources Research Volume 55, Issue 3, 25 February 2019, [doi:10.1029/2018WR024206]

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